gif;base64,R0lGODlhAQABAAAAACH5BAEKAAEALAAAAAABAAEAAAICTAEAOw== - La neurociencia revela los efectos del distanciamiento social en el cerebro

Con las vacunas COVID-19 funcionando y las restricciones levantadas en todo el país, finalmente es hora de que aquellos que ahora están vacunados y que se han acurrucado en casa se deshagan de los pantalones de chándal y resurjan de sus cuevas de Netflix. Pero es posible que su cerebro no esté tan ansioso por volver a sumergirse en su vida social anterior.

Las medidas de distanciamiento social resultaron esenciales para frenar la propagación de COVID-19 en todo el mundo, previniendo más de 500 millones de casos. Pero, si bien es necesario, estar separados por 15 meses ha afectado la salud mental de las personas.

En una encuesta nacional realizada el otoño pasado, el 36% de los adultos en los EE. UU., Incluido el 61% de los adultos jóvenes, informaron que se sintieron “seriamente solitarios” durante la pandemia. Estadísticas como estas sugieren que la gente estaría ansiosa por entrar en la escena social.

Pero si la idea de tener una pequeña charla en una hora feliz llena de gente te suena aterradora, no estás solo. Casi la mitad de los estadounidenses informaron sentirse incómodos por volver a la interacción en persona, independientemente del estado de vacunación.

Entonces, ¿cómo puede la gente estar tan sola y tan nerviosa por volver a llenar sus calendarios sociales?

Bueno, el cerebro es notablemente adaptable. Y aunque no podemos saber exactamente por lo que ha pasado nuestro cerebro durante el último año, los neurocientíficos como yo tenemos una idea de cómo el aislamiento social y la resocialización afectan al cerebro.

Homeostasis social: la necesidad de socializar

Los seres humanos tienen una necesidad evolutivamente cableada de socializar, aunque puede que no se sienta así al decidir entre una invitación a cenar y volver a ver Cala de Schitt.

Desde insectos hasta primates, mantener las redes sociales es fundamental para la supervivencia en el reino animal. Los grupos sociales brindan perspectivas de apareamiento, caza cooperativa y protección contra los depredadores.

Pero se debe lograr la homeostasis social, el equilibrio adecuado de conexiones sociales. Las redes sociales pequeñas no pueden ofrecer esos beneficios, mientras que las grandes aumentan la competencia por recursos y compañeros. Debido a esto, los cerebros humanos desarrollaron circuitos especializados para medir nuestras relaciones y hacer los ajustes correctos, al igual que un termostato social.

La homeostasis social involucra muchas regiones del cerebro, y en el centro está el circuito mesocorticolímbico o «sistema de recompensa». Ese mismo circuito te motiva a comer chocolate cuando anhelas algo dulce o deslizar Tinder cuando anhelas… bueno, lo entiendes.

Y al igual que esas motivaciones, un estudio reciente encontró que la reducción de la interacción social provoca ansias sociales, lo que produce patrones de actividad cerebral similares a la privación de alimentos.

Entonces, si las personas tienen hambre de conexión social como tienen hambre de comida, ¿qué le sucede al cerebro cuando te mueres de hambre socialmente?

Tu cerebro sobre el aislamiento social

Los científicos no pueden aislar a las personas y mirar dentro de sus cerebros. En cambio, los investigadores confían en los animales de laboratorio para aprender más sobre el cableado social del cerebro. Afortunadamente, debido a que los lazos sociales son esenciales en el reino animal, estos mismos circuitos cerebrales se encuentran en todas las especies.

Otra región importante para la homeostasis social es el hipocampo, el centro de aprendizaje y memoria del cerebro. Los círculos sociales exitosos requieren que aprendas comportamientos sociales, como el desinterés y la cooperación, y que reconozcas a los amigos de los enemigos. Pero su cerebro almacena enormes cantidades de información y debe eliminar conexiones sin importancia. Entonces, como la mayoría de tu español de la escuela secundaria, si no lo usas, lo pierdes.

Varios estudios en animales muestran que incluso el aislamiento temporal de la edad adulta afecta tanto la memoria social, como reconocer un rostro familiar, como la memoria de trabajo, como recordar una receta mientras se cocina.

Y los humanos aislados pueden ser igualmente olvidadizos. Los expedicionarios antárticos habían encogido el hipocampo después de solo 14 meses de aislamiento social. De manera similar, los adultos con círculos sociales pequeños tienen más probabilidades de desarrollar pérdida de memoria y deterioro cognitivo más adelante en la vida.

Por lo tanto, es posible que los seres humanos ya no deambulen por la naturaleza, pero la homeostasis social sigue siendo fundamental para la supervivencia. Afortunadamente, por más adaptable que sea el cerebro al aislamiento, lo mismo puede ocurrir con la resocialización.

Tu cerebro en la reconexión social

Aunque solo unos pocos estudios han explorado la reversibilidad de la ansiedad y el estrés asociados con el aislamiento, sugieren que la resocialización repara estos efectos.

Un estudio, por ejemplo, encontró que los titíes anteriormente aislados primero tenían niveles más altos de estrés y cortisol cuando se resocializaban, pero luego se recuperaban rápidamente. Adorablemente, los animales que alguna vez estuvieron aislados incluso pasaron más tiempo preparando a sus nuevos amigos.

La memoria social y la función cognitiva también parecen ser muy adaptables.

Los estudios con ratones y ratas informan que si bien los animales no pueden reconocer a un amigo familiar inmediatamente después de un aislamiento a corto plazo, recuperan rápidamente la memoria después de la resocialización.

Y también puede haber esperanza para las personas que emergen de un encierro socialmente distanciado. Un estudio escocés reciente realizado durante la pandemia de COVID-19 encontró que los residentes tenían cierto deterioro cognitivo durante las semanas más duras de encierro, pero se recuperaron rápidamente una vez que se aliviaron las restricciones.

Desafortunadamente, estudios como estos aún son escasos. Y aunque la investigación con animales es informativa, es probable que represente escenarios extremos, ya que las personas no estuvieron en total aislamiento durante el último año. A diferencia de los ratones atrapados en jaulas, muchos en los EE. UU. Tenían noches de juegos virtuales y fiestas de cumpleaños de Zoom (suerte para nosotros).

Así que poder a través de las charlas nerviosas del ascensor y la molesta niebla mental, porque el “distanciamiento antisocial” debería restablecer tu homeostasis social muy pronto.


Kareem Clark, es asociada postdoctoral en Neurociencia en Virginia Tech.

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