«Las personas heridas lastiman a las personas y las personas curadas curan a las personas», explica Eldra Jackson III sobre la misión de Inside Circle, la organización sin fines de lucro en la que ha trabajado desde que salió de la cárcel en 2013. El grupo, que dirige un serie de programas dentro y fuera de la prisión centrados en la reducción de daños y la terapia, tiene un historial asombroso de éxito en la reducción de las tasas de reincidencia, pero necesita más fondos para ampliar su trabajo.

Jackson, ahora codirector ejecutivo de Inside Circle, tiene una historia extraordinaria que contar. Un atleta talentoso al principio de su adolescencia, se convirtió en miembro de una pandilla en las calles de Sacramento en la década de 1980. Condenado por una serie de delitos de violencia de pandillas, eventualmente terminaría cumpliendo 24 años de prisión.

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El punto de inflexión en la vida de Jackson se produjo después de un período de confinamiento solitario en la prisión estatal de New Folsom en California tras el intento de asesinato de otro recluso. “Me di cuenta de que necesitaba encontrar nuevas disciplinas para controlarme”, recuerda. Al salir de la unidad de aislamiento, Jackson comenzó a asistir a las reuniones organizadas por Inside Circle, establecido en 1996 por otro preso, Patrick Nolan, en New Folsom. El grupo alentó a los hombres a hablar con otros sobre sus esperanzas y temores, para comenzar a enfocarse en sus similitudes en lugar de en sus diferencias.

“Fue una lección de humildad para mí, un hombre adulto de treinta y tantos, que me desafiaran sobre quién era yo como persona y no tener una buena respuesta”, dice Jackson. “Fue un verdadero momento de luz ver a hombres que había conocido en prisión durante muchos años recibiendo amor y compasión; era extranjero, pero al mismo tiempo, me sentía como en casa y estaba seguro de que era donde quería estar «.

La visión original de Nolan había sido la de un grupo que vería a los prisioneros liberados apoyando las iniciativas de Inside Work desde fuera de la cárcel. Aunque Nolan murió bajo custodia en 2000, figuras como Jackson han convertido esa visión en realidad. Inside Circle continúa dirigiendo un grupo de hombres dentro de New Folsom y también ha desarrollado proyectos similares en Massachusetts, Illinois y Nueva Jersey.

Los resultados han sido espectaculares. A nivel nacional, las estadísticas estadounidenses sobre reincidencia sugieren que hasta el 80% de los que son liberados de prisión reinciden. De los 171 hombres que han pasado por el programa de Inside Circle antes de salir de la cárcel, ninguno ha vuelto posteriormente a la cárcel. Solo un pequeño puñado ha tenido algún tipo de roce con la ley desde su liberación.

“Funciona porque le damos a la gente el espacio para aprender sobre sí mismos y abordar las cosas que los están frenando”, dice Jackson. «Mi propia experiencia fue que mis comportamientos cambiaron a medida que evolucionaba mi comprensión de mí mismo y cambiaba la forma en que veía a otras personas».

Es mucho más difícil herir a alguien cuando puedes verte en ellos, señala Jackson. Y después de haber pasado por este tipo de proceso de curación, se convierte en un instinto natural ayudar a otros a hacer lo mismo.

Jackson reconoce que tales ideas pueden parecer demasiado buenas para ser verdad. “No estaba seguro de unirme al programa; otros presos solían llamarlo ‘abrazar a un matón’”, recuerda. «Pero lo que me convenció de intentarlo fue que vi a hombres a los que respetaba en el círculo».

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Es un punto importante. Una de las razones por las que Inside Circle tiene tanto éxito, particularmente con los delincuentes más jóvenes, a quienes Jackson y sus colegas están decididos a buscar ayuda, es que es creíble. Los programas son dirigidos y facilitados por personas que los reclusos reconocen. «Estas son personas que han caminado una milla en sus zapatos», dice Jackson.

En términos más generales, Jackson se ha convertido en un orador público muy solicitado, y su influyente TED Talk sobre masculinidad tóxica ha recibido 1.2 millones de visitas hasta la fecha. Está pensando que ha visto crecer la reputación de Inside Circle más allá de sus posibilidades. El grupo recibe enfoques de instituciones correccionales, escuelas, padres y otros grupos de partes interesadas de todo Estados Unidos, pero carece de la escala y los recursos para brindar toda la ayuda que le gustaría. La financiación proviene en gran parte de donaciones individuales, aunque Jackson tiene la esperanza de obtener más subvenciones, particularmente bajo la administración de Biden.

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“Ciertamente no hay escasez de personas que necesitamos capacitar para que actúen como nuestros facilitadores: Estados Unidos encarcela a más personas que en cualquier otro lugar”, dice Jackson. «Es la financiación lo que nos está frenando».

La clave, sospecha, es argumentar económicamente a favor del enfoque de Inside Circle, en el contexto del tenso sistema de justicia de Estados Unidos. “Mucha gente no comprende el extraordinario rendimiento de la inversión en nuestro trabajo”, dice. «Es una oportunidad para gastar menos en el encarcelamiento y aumentar los ingresos fiscales a medida que los ex infractores acceden al empleo y comienzan a pagar impuestos; las recompensas son potencialmente enormes».

En cuanto al propio Jackson, desconfía de los aplausos que ha recibido por cambiar su vida. «Estoy haciendo algo que estaba destinado a hacer», dice. «Pero para mí, también hay una obligación: necesito restituir a la raza humana porque hice tanto daño».

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