Este artículo es parte de Poseer el futuro, una serie sobre cómo las pequeñas empresas de todo el país se han visto afectadas por la pandemia.

La pandemia de Covid afectó duramente a California. Ha visto más de 3,5 millones de casos y más de 60.000 muertes. Han cerrado decenas de empresas. Pero para Ana Jiménez, propietaria de Tacos El Jerry, una pequeña flota de camiones de comida en el condado de Santa Cruz, le brindó la oportunidad de llevar su negocio al siglo XXI.

Los cuatro camiones de la Sra. Jiménez comenzaron a recibir pedidos a través de una aplicación y un sitio web, entregando directamente a los clientes y cultivando una base de clientes a través de una nueva presencia en las redes sociales. Todo eso se sumó a un aumento significativo en las ventas.

“Nuestro negocio creció”, dijo la Sra. Jiménez, de 50 años. “Incluso agregamos un camión nuevo. El crédito es para mi hijo, Jerry, que tiene 23 años. No teníamos nada en las redes sociales. Dijo, ‘vamos a digitalizar todo esto, mamá’ ”. La mitad de sus pedidos ahora se realizan en línea, dijo.

El hijo de la Sra. Jiménez creó páginas de Facebook e Instagram para los camiones de comida y una campaña publicitaria en las redes sociales, y los camiones comenzaron a aceptar compras con tarjeta de crédito. “Cada camión ahora atiende a unas 300 personas por día, lo que se traduce en aproximadamente $ 5,000 en ventas diarias”, dijo la Sra. Jiménez.

Los camiones de comida, esencialmente cocinas sobre ruedas, son flexibles por diseño y rápidamente se convirtieron en un sustituto durante la pandemia para los clientes que no podían cenar en el interior y codiciaban algo diferente a sus opciones principales de comida para llevar. Eso, a su vez, ha generado una nueva base de clientes para agregar a un cuadro existente de seguidores leales. En un sentido muy real, los camiones de comida son vehículos para la igualdad en el mundo pospandémico.

«Si bien la pandemia ciertamente ha afectado a la mayoría de las pequeñas empresas, también ha impulsado a muchas a ser más innovadoras al buscar nuevas fuentes de ingresos y formas de llegar a los clientes», dijo Kimberly A. Eddleston, profesora de espíritu empresarial e innovación en Northeastern University. .

Al igual que la Sra. Jiménez, algunas empresas se han «centrado en formas de mantener su base de clientes, por ejemplo, entregando productos directamente a los clientes», dijo el profesor Eddleston. «Mientras que otros han creado productos y servicios que atraen a nuevos clientes».

Luke Cypher, de 34 años, por ejemplo, amplió las selecciones ya eclécticas en sus camiones de comida Blue Sparrow en Pittsburgh, agregando pizza, cuatro paquetes de cerveza local, tarjetas de regalo y botellas de cinco onzas de salsa picante casera.

La comida principal de Cypher desde que salió a la calle en 2016 ha sido la comida callejera mundial. Su menú tiene una fuerte inspiración asiática. Hay kimchi hecho desde cero en el menú todos los días. Los platos pueden incluir tazones de arroz, banh mi vietnamita, burritos de falafel y una hamburguesa hecha con un panecillo de ramen.

Durante la pandemia, el negocio de Cypher se vio afectado cuando se cancelaron 24 festivales y más de una docena de bodas en las que estaba reservado. «Cambié de marcha para mantener las cosas lo más ajustadas posible», dijo Cypher.

Cerró temporalmente un segundo camión de comida, un autobús Greyhound de 1956 de 35 pies modernizado que usaba para las grandes fiestas, e introdujo un sitio web para interactuar con sus clientes y un sistema de pedidos en línea para su camión más pequeño, en el que generalmente estacionaba en una cervecería de barrio.

«Cambié el menú para centrarme en sopas, fideos, burritos y sándwiches prensados, de modo que las cosas que les entregábamos a nuestros clientes llegaran a casa y siguieran siendo una buena experiencia después de que abrieran la bolsa y la sacaran», dijo. dicho.

Y comenzó a hacer y vender pizza un día a la semana en la cocina donde solía hacer su trabajo de preparación para los camiones antes de la pandemia. (La pizza también tiene un toque internacional: un pastel banh mi, por ejemplo, hecho con carne de cerdo o tofu, salsa miso de ajo, mozzarella, zanahorias en escabeche, pepinos y cilantro).

Los clientes pueden ordenar y pagar en línea o por teléfono y programar una hora para recoger; reciben un mensaje de texto o un correo electrónico cuando su pedido está listo.

La cocina “ya estaba en su lugar, así que nos dimos la vuelta y dijimos, bueno, qué podemos ofrecer a nuestros clientes en este tiempo desconocido que sería reconfortante”, dijo Cypher. «Teníamos un horno de leña que usamos para hornear pan, pero básicamente no se estaba utilizando».

Antes de la pandemia, el Sr. Cypher atendía aproximadamente a 1.500 clientes a la semana desde su camión de comida. Un festival semanal los fines de semana, con 5,000 personas parando en el autobús, por supuesto, aumentó ese número.

“Lo bueno es que pude mantenerme a flote porque, a diferencia de un restaurante con asientos tradicionales, éramos solo yo, mi segundo chef y su esposa, quienes trabajaban a tiempo parcial”, dijo. “Terminamos atendiendo a unas cien personas al día, cuatro o cinco días a la semana. Así que no eran los números que hicimos antes, pero nuestras luces pudieron permanecer encendidas porque habíamos reducido muchos costos que habíamos involucrado en el funcionamiento de múltiples plataformas «.

Sin embargo, Cypher optó por no usar aplicaciones de entrega como Uber Eats o Grub Hub. «No quiero entregar mi comida a otra persona», dijo. «Si no íbamos a tener las conversaciones personales con nuestros clientes, al menos se las daríamos directamente».

Y al igual que Tacos El Jerry, las redes sociales se convirtieron en una gran parte de su plataforma de marketing. «Las fotos que tomamos y publicamos en Instagram y Facebook permiten que las personas se sientan parte de nuestra familia de camiones», dijo Cypher.

“Los camiones de comida estaban bien equipados para resistir las restricciones pandémicas, ya que son negocios naturalmente para llevar y socialmente distanciados”, dijo Luz Urrutia, directora ejecutiva de Accion Opportunity Fund, una organización sin fines de lucro que brinda a los propietarios de pequeñas empresas acceso a capital. redes y coaching. “Muchos propietarios de camiones de comida dieron un paso al frente para aprovechar la oportunidad durante un momento de gran incertidumbre”, dijo.

A medida que Pittsburgh emerge de la pandemia, el Sr. Cypher está agregando un giro a la ubicación de su cocina. “Tenemos licencias para ofrecer cerveza de barril de nuestras cervecerías locales, por lo que vamos a tener una pequeña cervecería al aire libre”, dijo. «Y esa es una fuente de ingresos en la que nos apoyaremos y que probablemente nunca lo hubiéramos hecho si no fuera por Covid».

En 2020, los camiones de comida de Cypher tuvieron $ 200,000 en ventas brutas, un 40 por ciento menos que el año anterior, dijo. “Pero con las nuevas ofertas, más eficiencia y solo ejecutando una plataforma, pudimos realmente hacer suficiente red para mantener el negocio avanzando”, dijo. «Este año ya estamos un 30 por ciento más arriba de donde estábamos el año pasado en este momento».

Para Ronicca Whaley, la chef detrás de la camioneta Shiso Crispy, con sede en St. Petersburg, Florida, el momento fue mucho más complicado: abrió su primera camioneta en noviembre de 2019, solo unos meses antes de la pandemia. Y, sin embargo, la Sra. Whaley, de 35 años, que ofrece gyozas hechas a mano, bollos bao y su plato estrella, el arroz sucio, ahora tiene dos camiones debido a una estrategia de estacionar regularmente en ciertos vecindarios y ofrecer comidas con descuento y gratis afuera de una cercana Ronald McDonald House. (Ella agregó el segundo camión en enero).

Un desafío: “Internet aquí es de mala calidad. Y el servicio de telefonía celular en diferentes áreas aquí simplemente no funciona ”, dijo. «Durante el apogeo de la pandemia, perdía constantemente dos o más transacciones en mi punto de venta en cada turno».

Afortunadamente, Verizon Business le ofreció una iniciativa especial para propietarios de pequeñas empresas: un año de conectividad gratuita y un iPhone 5G, así como herramientas como el programa de punto de venta Clover Flex para transacciones sin contacto. “Ha transformado digitalmente mi negocio”, dijo Whaley.

También se registró en una aplicación, llamada Best Food Trucks, que permite a los clientes cercanos a ella hacer pedidos por adelantado una vez que conocen su ubicación para el día.

«Las historias inextricablemente conectadas de los camiones de comida y Covid son un microcosmos perfecto de la innegable realidad de que las mujeres, los inmigrantes y las personas de color, históricamente relegadas a los márgenes de la economía, son en realidad la base sobre la que se debe construir la próxima economía». dijo Nathalie Molina Niño, autora de “Leapfrog: The New Revolution for Women Entrepreneurs”.

Pero el lado positivo de la pandemia para algunos operadores es más personal, incluido unir a las familias. “Tengo mucha sabiduría sobre cómo operar los camiones de comida y cocinar”, dijo la Sra. Jiménez. “Es la unión de las generaciones lo que fortaleció el negocio ahora y en el futuro”.

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