Irma Becerra es presidente de Marymount University, una universidad integral que otorga un doctorado conocida por su plan de estudios innovador.

Al crecer en Puerto Rico como un inmigrante cubano, la pregunta nunca fue si iría a la universidad, sino qué estudiaría. Me mudé a Miami para vivir con mi abuela y asistir a la Universidad de Miami, donde me especialicé en ingeniería eléctrica. Estudié la universidad, solicité becas y subvenciones y trabajé, todo mientras me las arreglaba para graduarme como el mejor de mi clase. Después de mi graduación, tuve excelentes ofertas de trabajo, principalmente en Miami, que tenían una cosa en común: las compañías ofrecían reembolsos de matrícula que me permitirían obtener mi maestría.

Desafortunadamente, creo que hoy en día muy pocas empresas ofrecen reembolsos de matrícula a los empleados. Como resultado, muchos empleados recién graduados de la universidad deben posponer sus ahorros para la jubilación para pagar sus préstamos estudiantiles. Sin lugar a dudas, creo que la carga financiera adicional de la deuda de préstamos estudiantiles puede afectar negativamente la productividad de estos jóvenes profesionales.

En 2018, la Society for Human Resource Management dijo que solo 4% de las empresas estadounidenses ofreció el reembolso de la matrícula como beneficio para los empleados. Sin embargo, vale la pena señalar que legislación reciente ofrece incentivos a los empleadores para ayudar a pagar la deuda de préstamos estudiantiles de los empleados, y durante la pandemia, la asistencia para la matrícula se ha convertido en una oferta más popular entre las empresas, según Forbes. Los empleadores pueden proporcionar hasta $ 5,250 en reembolsos de matrícula, y un empleado puede beneficiarse de la cantidad cancelada como ingreso libre de impuestos.

Más allá de la falta de reembolso de la matrícula, como presidente de la universidad, también he visto a algunas personas cuestionar el valor intrínseco de una educación universitaria. La retórica parece estar cambiando de «Ir a la universidad» a «La universidad no es para todos». He observado la evolución de este sentimiento y a menudo me pregunto: «Si la universidad no es para todos, ¿para quién no es la universidad?».

Las barreras para obtener un título universitario

Cuando escucho a padres y futuros estudiantes preguntarse si deberían ir a la universidad, mi respuesta es que la educación beneficia nuestra competitividad nacional, nuestra posición global y nuestra capacidad de recuperación ante posibles desafíos imprevistos. Creo que la educación es y siempre ha sido un gran igualador, el camino hacia el «sueño americano» y los cimientos de nuestra democracia. Como presidente de una de las instituciones con mayor diversidad mundial de la nación, puedo dar fe de ello.

La idea de que todos los estadounidenses pueden obtener un título universitario es lo que creo que hace grande a nuestro país. He visto a muchos estudiantes que vienen a los Estados Unidos con la promesa de una vida mejor a través de la educación. Muchos de mis estudiantes han compartido cómo una educación estadounidense no solo era su sueño, sino también el de sus familias. Además, más de un tercio de los estudiantes de mi universidad son de «primera generación» o los primeros en sus familias en obtener un título universitario.

Pero las universidades no siempre han sido un modelo a seguir de acceso para todos. No hace mucho, los estudiantes negros y de minorías y mujeres no tenía el mismo acceso a la educación superior. E incluso hoy, «las experiencias educativas para los estudiantes de minorías han seguido siendo sustancialmente separadas y desiguales», Brookings informó. Históricamente se establecieron colegios y universidades negros (conocidos como HBCU), colegios de mujeres y universidades católicas para ayudar a satisfacer las necesidades de estos estudiantes.

También existen barreras menos evidentes con respecto al acceso a la educación superior. Por ejemplo, las admisiones preferenciales basadas en el legado, que requieren entrevistas o recomendaciones (particularmente de los líderes del Congreso) y pruebas estandarizadas, presentan prejuicios para los estudiantes multiculturales.

Para los estudiantes afectados negativamente por estas barreras, existe la preocupación adicional de pagar su educación universitaria. Completar las solicitudes de asistencia financiera puede ser muy difícil para los adultos jóvenes con poca experiencia en abordar este tipo de formas complicadas. Un reciente encuesta por EAB reveló que casi el 40% de los estudiantes universitarios de primera generación presentaron la FAFSA ellos mismos frente al 11% de los estudiantes de mayores ingresos.

Más allá de las cuestiones financieras, otra barrera es la falta de apoyo familiar o comunitario. Asistir a la universidad sin ayuda puede ser una experiencia abrumadora.

Cómo los líderes pueden ayudar a los estudiantes a superar estos obstáculos

Afortunadamente, un mentor dedicado puede llenar estos vacíos muy bien. Un mentor puede nutrir los talentos de un estudiante e impartir sabiduría cuando más se necesita orientación. Desde la transferencia de conocimientos hasta ayudar a aclimatar a un estudiante al cambio, un mentor puede crear una atmósfera propicia para un progreso y éxito óptimos. Todos los estudiantes, desde los colegios comunitarios hasta las universidades de élite, invariablemente sienten el bien documentado «síndrome del impostor». Un mentor puede ayudar a desarrollar la confianza del estudiante y mostrarles: «¡Sí, perteneces aquí!»

Cuando los líderes empresariales orientan a los estudiantes universitarios, en particular al ofrecer pasantías, están invirtiendo en sus resultados finales. Después de todo, los estudiantes universitarios pueden aportar una nueva perspectiva a su negocio y un conjunto de habilidades basado en los últimos avances e innovaciones de la industria aprendidos en el campus.

Agradezco todos los días la voluntad de mis padres de irse de Cuba conmigo cuando tenía ocho meses. También estoy agradecido de que en ese momento, a los inmigrantes cubanos se les otorgó la ciudadanía estadounidense al llegar a los Estados Unidos, lo que me permitió recibir subvenciones federales, becas y trabajo mientras asistía a la universidad. A su vez, me convertí en ingeniero, profesor y ahora presidente de la universidad, todo mientras mantenía económicamente a mi familia.

En medio del ruido sobre el mérito de un título universitario, me siento obligado a alzar mi voz en un llamado a la acción para que los líderes empresariales ayuden a preservar, proteger y valorar el acceso a la educación superior para todos.


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