El fisioterapeuta Steve Sudell, de 37 años, se convirtió en un inventor accidental cuando se encontró buscando un dispositivo quirúrgico de tracción del cuello en casa eficaz para los pacientes en su práctica de fisioterapia en Venice, California. Vivía con dolor de cuello debido a su carrera en el fútbol universitario y sabía cuánto podía afectar la calidad de vida de los pacientes.

Un día, después de salir de un entrenamiento con dolor de cuello, decidió abordar la brecha en el mercado él mismo. Se puso a trabajar en la construcción de un prototipo aproximado de su propio dispositivo de tracción a partir de materiales que tenía a mano. Creó un dispositivo similar a una eslinga que cuelga del pomo de una puerta o de una barandilla y descubrió que, incluso en su forma rudimentaria, le proporcionaba alivio en 10 minutos.

Eso fue a principios de 2016. Trabajando en la idea con un diseñador industrial durante un año y medio, Sudell trajo su producto, el Hamaca de cuello, para comercializar en octubre de 2017 mientras aún realiza su práctica de fisioterapia. Construyó el negocio de Neck Hammock a $ 5-7 millones en ingresos anuales y de una operación de una sola persona con dos contratistas a un negocio de diez empleados.

En enero de 2021, Sudell descubrió que su arduo trabajo valió la pena. Pudo vender el negocio a compradores privados por una cantidad de siete cifras, en medio del continuo frenesí de los inversores por comprar negocios en línea. “Sabía que había muchos compradores en el mercado de negocios de comercio electrónico”, dice. «Tuve ocho ofertas el primer día».

Si bien vender el negocio fue fácil, construirlo mientras se realizaba una práctica de fisioterapia ocupada requirió una determinación real. Sudell tuvo que registrar el dispositivo médico con la FDA y probar la seguridad y durabilidad de su producto. Fundó su desarrollo con campañas de crowdfunding. Primero, usó su prototipo para atraer seguidores en el sitio de financiación colectiva Kickstarter en octubre de 2017. Al acercarse a todos los miembros de su red en las redes sociales para compartir las noticias de su campaña, Sudell recaudó $ 901,058 de 12,354 patrocinadores que realizaron pedidos anticipados para el dispositivo en Kickstarter. Pero eso aún no fue suficiente para salir al mercado, por lo que hizo otra campaña en el sitio de crowdfunding, Indiegogo, recaudando un total de $ 1,64 millones a través de los dos sitios.

Para asegurarse de que los consumidores supieran acerca de Neck Hammock, Sudell invirtió parte del dinero que recaudó en publicidad digital en sitios como Facebook para llevar a las personas a una tienda de comercio electrónico que estableció. En un momento, obtuvo $ 500,00 en ventas en 30 días. «Impresionante», pensó. «Esta será una empresa de $ 1 millón para fin de año».

Luego, Facebook cambió su algoritmo y las ventas se dispararon. Peor aún, acababa de hacer un pedido de 50.000 unidades en su fábrica, gastando cerca de $ 300.000. “El pánico se apoderó de él”, recuerda.

Afortunadamente, Sudell pudo obtener un préstamo a corto plazo de $ 100,000 a través de Shopify, la plataforma que usó para su tienda, al 10% de interés. Siguió con otro préstamo a corto plazo del 3,5% a unos 75.000 dólares. Provino de BlueVine, un proveedor de servicios bancarios para pequeñas empresas registrado por la FDIC. “No necesariamente lo necesitaba todo, pero sé que cuando no tienes dinero, es mucho más difícil conseguirlo”, dice.

Estar dispuesto a apostar por su negocio dio sus frutos. Ahora que ha cobrado el Neck Hammock, pasa la mayor parte de su tiempo dirigiendo la práctica de fisioterapia y dedicando su tiempo libre a su pasión por CrossFit. Mientras tanto, está planeando su próximo movimiento. «Tengo otro producto en el que me gustaría trabajar», dice Sudell.

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