La arena estaba llena de espectadores estridentes que, en gradas, rodeaban el foso de lucha de abajo. Los camellos entraban y salían del ring, ataviados con sus mejores galas, sus elaboradas sillas de montar anotaban sus nombres, orígenes y sus entrenadores o dueños.

Celebrado a mediados de enero en la costa egea de Turquía, el festival anual de lucha de camellos cerca de la ciudad de Selcuk casi domina los sentidos. Cuando asistí al evento en 2017, las salchichas chisporroteaban en los puestos que rodeaban la arena; los ancianos fumaban cigarrillos en cadena mientras bebían cerveza o raki, una bebida tradicional turca hecha con anís. Se oía el murmullo de las charlas, el jadeo colectivo ocasional y, por supuesto, el olor a pelo de camello húmedo y excrementos. (El festival fue cancelado este año debido a la pandemia de coronavirus).

Los camellos luchan naturalmente en la naturaleza, y los combates organizados no pueden ser demasiado ruidosos. Un camello gana haciendo que su oponente grite, se caiga o se retire, y los entrenadores permanecen cerca para asegurarse de que ninguna de las partes resulte herida. Los ganadores son recompensados ​​con una alfombra turca producida en masa y, a pesar de que las apuestas son ilegales, las apuestas de bajo nivel a menudo se realizan entre fanáticos, ya sea en forma de unas pocas bebidas o unas pocas liras turcas.

Bien adaptados a las condiciones del desierto, los camellos se usaban en la época medieval como animales de carga a lo largo de la Ruta de la Seda. Todavía son utilizados por tribus nómadas en gran parte del centro y sur de Asia, en Afganistán, Pakistán e Irán. De vez en cuando todavía se utilizan en Turquía.

Con un legado arraigado en las antiguas tribus turcas, la comunidad de propietarios de camellos turcos, entrenadores y amantes de los dromedarios sigue siendo vibrante y competitiva. Pero el festival se ha convertido en una especie de expresión de nicho en la Turquía moderna. En estos días, parece que se trata tanto de socializar, chismorrear y beber como de los camellos luchando en la arena.

Como ex propietario de camellos (más sobre eso más adelante), estaba particularmente ansioso por asistir al festival desde que me mudé a Turquía hace casi una década. Los jóvenes y modernos amigos de Estambul se quejaron de que la práctica era un evento oscuro y sensiblero, similar a la lucha de petróleo turca, algo que solo los turistas conocen o se preocupan. Sin embargo, para mi sorpresa, los espectadores eran casi todos turcos.

Los hombres camello son un grupo animado y se preocupan profundamente por sus animales. Varios entrenadores, como Yilmaz Bicak, durmieron con los camellos durante la noche en un granero en las afueras de la ciudad, para asegurar su bienestar y disuadir a los ladrones.

Los animales utilizados en los eventos de lucha se conocen como camellos Tulu, una raza que resulta del apareamiento de un camello bactriano (dos jorobas) con un dromedario (una joroba) y se crían específicamente para las competencias.

Los camellos luchan una vez al día, y cada combate dura alrededor de 15 minutos, nuevamente, para proteger el bienestar de los animales. Antes de entrar al ring, los camellos machos se acercan a una camello hembra, pero no se permite que los animales se toquen, lo que genera una tensión sexual que, según los entrenadores, proporciona a los machos una fuerza adicional.

La lucha de camellos ha ido perdiendo popularidad a lo largo de los años. En gran parte desalentada en la década de 1920, la práctica vio un renacimiento en la década de 1980, a medida que crecía el interés por las culturas tradicionales de Turquía.

Más recientemente, los eventos han sido criticados por activistas por los derechos de los animales, quienes afirman persistentemente que el evento puede ser perjudicial para los camellos.

En cuanto a mi historia sobre el camello: en 2007, cuando era un mochilero joven y despreocupado, pasé varios meses viajando por Siria, con el corazón puesto en explorar las tierras áridas y los antiguos sitios arqueológicos en el este del país. En el camino, compré Alfie, un camello dromedario elegante y hermoso.

Inicialmente había planeado viajar a Petra, en el sur de Jordania, pero, poco después de llegar a Damasco, luché por obtener el papeleo para que Alfie cruzara la frontera entre Siria y Jordania. Por desgracia, prevaleció la burocracia siria y, después de rechazar una oferta de un circo ruso que visitaba Damasco, me vi obligado a vender Alfie a una familia beduina. (Desde entonces, Alfie ha sido rebautizado como Bradley y, lo último que supe, continúa vagando por el desierto del este de Siria).

A medida que el festival llega a su fin, los propietarios de puestos que venden fotos, calendarios, cintas de video y parafernalia general de camellos empacan para el año. Los animales se cargan en grandes camiones y se llevan a su rincón de la región del Egeo, o más lejos, para prepararse para la siguiente serie de competiciones.

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