El aniversario del alunizaje de Apolo marcó un pequeño paso para los viajes espaciales, pero un gran salto para los multimillonarios espaciales.

Jeff Bezos y Richard Branson demostraron vívidamente este mes que volar hasta los confines del cielo parecía seguro y, sobre todo, una alondra. El planeta tiene tantos problemas que es un alivio escapar de ellos aunque sea por 10 minutos, que era aproximadamente la duración de los viajes suborbitales que ofrecían los emprendedores a través de sus respectivas empresas, Blue Origin y Virgin Galactic.

Pero más allá del deslumbramiento había un mensaje más profundo: la Amazonificación del espacio ha comenzado en serio. Lo que una vez fue en gran parte el dominio del gran gobierno, ahora es cada vez más el ámbito de las grandes tecnologías. Las personas que te vendieron por Internet ahora te venderán la luna y las estrellas.

Bezos, fundador de Amazon y aún su mayor accionista, dejó en claro en la conferencia de prensa posterior al vuelo del martes que Blue Origin estaba abierto al público. Aunque los boletos no estaban disponibles en general, las ventas de vuelos ya se acercaban a los $ 100 millones. Bezos no dijo cuál era el precio de cada uno, pero agregó: «La demanda es muy, muy alta».

Esa demanda existía incluso antes de que los medios de comunicación del mundo acudieran en masa a Van Horn, Texas, para obtener una cobertura amplia y aduladora de Bezos haciendo algo que Branson había hecho en Nuevo México la semana anterior. Vieron un evento cuidadosamente orquestado, con el astronauta más viejo del mundo y el más joven del mundo en el viaje, coronado por un sorteo filantrópico de $ 200 millones.

Incluso Elon Musk, director ejecutivo de su rival SpaceX y a veces escéptico de los sueños espaciales de Bezos, se sintió obligado a ofrecer sus felicitaciones. También lo hizo el Sr. Branson, quien se hizo orgulloso al hacer su vuelo primero. El Sr. Musk vino a despedir al Sr. Branson.

Toda esta actividad espacial es el comienzo de algo nuevo, pero también una repetición de la década de 1990. A principios de esa década, Internet era propiedad del gobierno dedicada a la investigación y la comunicación para unos pocos. Al final, gracias a Bezos más que a nadie, fue un lugar para que todos compraran cosas. Durante los siguientes 20 años, la tecnología creció y se convirtió en Big Tech, provocando temores bipartidistas de que Amazon, Facebook, Google y Apple ahora sean demasiado poderosos.

El espacio exterior podría ahora embarcarse en un viaje similar desde la frontera hasta las grandes empresas.

Durante décadas, la NASA no obtuvo fondos suficientes para hacer algo tan épico como el programa Apollo. La administración Trump decretó un regreso a la luna para 2024. La administración Biden ha respaldado el objetivo pero no la fecha. Si llega a ocurrir, será con la ayuda de empresas como SpaceX y Blue Origin. A diferencia del proyecto Apollo en la década de 1960, el próximo viaje a la luna se subcontratará.

Las empresas espaciales más pequeñas están aún más abiertas a los emprendedores.

«Si miras dónde está el espacio hoy, especialmente con respecto a las actividades de la órbita terrestre inferior, realmente es similar a los primeros días de Internet», dijo West Griffin, director financiero de Axiom, una start-up que apunta a construir el primera estación espacial comercial.

La comercialización del espacio comenzó durante el auge de las puntocom en la década de 1990, pero tardó mucho más en materializarse. Los vuelos de este mes se remontan a 1996, cuando la organización sin fines de lucro X Prize anunció un concurso: $ 10 millones para la primera organización no gubernamental en construir una nave espacial reutilizable que pudiera llevar a alguien a una altitud de 100 kilómetros, o 62.5 millas, y luego hacerlo. de nuevo en menos de dos semanas.

El diseño ganador en 2004 resultó ser SpaceShipOne en un esfuerzo dirigido por Burt Rutan, un ingeniero aeroespacial que había diseñado previamente el avión Voyager que voló alrededor del mundo sin detenerse ni repostar. Fue financiado por Paul Allen, cofundador de Microsoft que murió en 2018.

El Premio X también despertó el interés de Branson. Logró la marca registrada “Virgin Galactic Airways” en 1999 y obtuvo la licencia de la tecnología SpaceShipOne. Branson esperaba que una versión más grande pudiera iniciar vuelos comerciales dentro de tres años. En cambio, tomó 17 años.

Un ecosistema creciente de empresas emergentes está intentando comercializar el espacio construyendo de todo, desde tecnología de lanzamiento más barata hasta satélites más pequeños y la infraestructura que constituye los «picos y palas» de la fiebre del oro espacial, como Meagan Crawford, socio gerente de la firma de capital de riesgo SpaceFund, lo pone.

“La gente mira a su alrededor y dice: ‘Existe una industria espacial sólida. ¿De dónde vino eso? ‘”, Dijo la Sra. Crawford. «Bueno, se ha construido de manera metódica y con un propósito, y ha sido mucho trabajo duro durante los últimos 30 años para llegar aquí».

Los inversores invirtieron $ 7 mil millones en la financiación de nuevas empresas espaciales en 2020, el doble de la cantidad de solo dos años antes, según la firma de análisis espacial Bryce Tech.

“Lo que todos estamos tratando de hacer ahora es hacer lo que hicieron Jeff, Richard y Elon hace 20 años, que es simplemente construir grandes negocios, excepto que estamos construyendo negocios en el espacio desde el principio y ellos construyeron sus negocios en la tierra, « dijo Chris Kemp, director ejecutivo de Astra, una empresa de nueva creación centrada en ofrecer lanzamientos más pequeños, más baratos y más frecuentes.

La primera carrera espacial, que se extendió a lo largo de la década de 1960 y luego se agotó en la década de 1970, enfrentó a un gobierno de Estados Unidos impetuoso con una Unión Soviética malévola y sin encanto. Los estadounidenses ganaron esa competencia, aunque los críticos argumentaron que todo fue un error en una era en la que había tantos problemas domésticos que necesitaban atención y dinero.

¿Esta vez? Prácticamente lo mismo, aunque ahora es personal. Una petición en la que se solicitaba que no se permitiera que Bezos regresara a la Tierra obtuvo 180.000 firmas virtuales. La senadora Elizabeth Warren, demócrata de Massachusetts, tuiteó: «Es hora de que Jeff Bezos se ocupe de los negocios aquí en la Tierra y pague su parte justa en impuestos».

Sr. Musk tuiteó una defensa de proyectos espaciales que fue escrito en un estilo lacónico que recuerda al poeta EE Cummings:

los que atacan el espacio

tal vez no te des cuenta de eso

el espacio representa la esperanza

para tanta gente

El tweet atrajo más de un cuarto de millón de «me gusta» aunque también respuestas como esta: “Nadie está atacando el espacio. Estamos atacando a los multimillonarios que amasaron grandes fortunas a costa de una fuerza laboral explotada «.

Hablando el lunes desde el sitio de lanzamiento de Texas, Bezos dijo que sus críticos tenían «mucha razón» en una entrevista con CNN.

«Tenemos que hacer ambas cosas», dijo. “Tenemos muchos problemas aquí y ahora en la Tierra y tenemos que trabajar en ellos. Y siempre debemos mirar hacia el futuro «.

Pero está claro qué perspectiva atrae su atención. Como mejor alumno de su clase de secundaria en 1982, Bezos habló sobre la importancia de crear una vida en enormes colonias espaciales flotantes para millones de personas. «La idea es preservar la tierra», lo citó el Miami Herald en ese momento, y agregó que su objetivo final era ver el planeta «convertido en un enorme parque nacional».

Bezos dijo lo mismo esta semana. Era un sueño utópico con muchas piezas móviles complicadas, como, en menor escala, la noción de un minorista que vendería todo a todos y haría las entregas en horas. Y para sorpresa de casi todos, hizo que eso funcionara.

Branson ha iniciado otra rama espacial, Virgin Orbit, que está lanzando pequeñas cargas útiles a la órbita. No ha insinuado visiones grandiosas como Musk y Bezos para extender la civilización al sistema solar.

Los sueños de Musk sobre Marte comenzaron con una pequeña búsqueda quijotesca: quería enviar una planta a Marte y ver si podía crecer allí. Pero los costos de lanzar incluso un pequeño experimento eran prohibitivos. Incluso las opciones en Rusia estaban fuera de su alcance. Entonces, Musk fundó SpaceX en 2002.

Hoy, quiere enviar personas, no plantas, a Marte. SpaceX está desarrollando actualmente Starship, lo suficientemente grande para hacer el viaje, y Starlink, una constelación de Internet por satélite, que tiene como objetivo generar las ganancias necesarias para financiar los planes de Marte.

A medida que persigue esos objetivos, la compañía se ha convertido en un gigante en el negocio espacial. La NASA confía en los cohetes y cápsulas SpaceX para enviar astronautas y carga a la Estación Espacial Internacional, y los operadores de satélites privados, gubernamentales y militares llevan el cohete impulsor Falcon 9 reutilizable a la órbita.

La NASA recientemente otorgó un contrato a SpaceX para usar su prototipo Starship para el programa lunar. El contrato fue impugnado por Blue Origin y otra firma, Dynetics. A pesar de toda la camaradería que se exhibió esta semana, los multimillonarios juegan para ganar.

Kenneth Chang contribuido con informes.

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