A veces, los emprendedores sociales, como cualquier fundador de una empresa, afinan su modelo de negocio con el tiempo. En el caso de Minneapolis Pies hippies fue la misión social que los cofundadores Michael Mader y Sam Harper reajustaron unos años después de comenzar la empresa de calcetines y ropa en 2016.

Específicamente, pasaron de un modelo uno a uno destinado a ayudar a los jóvenes sin hogar a proporcionar capacitación laboral y empleo de transición para esas personas.

Ahora la compañía está lanzando una línea de ropa con el apoyador de los Minnesota Vikings, Eric Kendricks. La colección incluirá camisetas, sudaderas y calcetines que proporcionarán empleo a jóvenes de 16 a 24 años a través del programa de trabajo de Hippy Feet.

Uno por uno

Todo comenzó en 2015, después de que Mader, entonces estudiante de último año en la Universidad de Wisconsin, River Falls, sufriera una lesión cerebral traumática mientras patinaba. Tuvo que abandonar la escuela y depender completamente de sus familiares y amigos para que lo cuidaran. Cuando regresó a la escuela, varios profesores lo ayudaron a tomar algunas clases en línea.

Le hizo pensar en la suerte que tenía de tener todo ese apoyo y en lo que podría haber pasado si no hubiera tenido amigos, familiares y recursos. “Me di cuenta de que sin este grupo de personas que me ayudaban, podría haberme quedado sin hogar”, dice Mader. Había una gran cantidad de jóvenes en el área de Minneapolis que vivían en la calle y eso lo llevó a una idea: una empresa de calcetines uno por uno en la que, por cada calcetín que comprara un cliente, se donaría otro par a una persona sin hogar. Jóvenes de 16 a 24 años. Los calcetines estarían hechos de hilo de algodón reciclado. Mader se asoció con Harper, un buen amigo, que había trabajado con otra marca de ropa orientada a la misión social, para lanzar una empresa.

Pero después de donar unos 20.000 pares de calcetines, Mader empezó a tener dudas. Los esfuerzos estaban ayudando a la gente, seguro. Y la misión condujo a un marketing eficaz. Pero, ¿estaban llegando a las causas fundamentales de la falta de vivienda y abordando una solución más profunda? «Pensamos en si estábamos haciendo algo que permitiera a las personas superar el ciclo de la falta de vivienda», dice Mader.

Eliminando barreras

Decidió que lo más útil que podía hacer era eliminar las barreras que impiden que los jóvenes sin hogar encuentren un trabajo estable. Un cheque de pago confiable conduciría a resultados considerablemente más significativos que un suministro de calcetines.

Con eso, comenzaron a probar un concepto de empleo. Visitaban los refugios para jóvenes unas cuantas veces a la semana durante unas seis horas y preguntaban a los jóvenes si querían trabajar empacando calcetines. Eso, pensó Mader, podría proporcionar lo que él llama «efectivo de supervivencia»: dinero para volver a encender un teléfono celular, por ejemplo, o comprar comida.

Eso funcionó tan bien que Mader y Harper decidieron eliminar el modelo uno por uno y centrarse en el empleo. En 2018, se asociaron con una organización sin fines de lucro local y comenzaron a poner a prueba un programa oficial llamado Empleo emergente fuera del centro de acogida de la organización. A mediados de 2018, Hippy Feet organizaba sesiones de seis a siete horas dos veces por semana. Finalmente, Mader y Harper abandonaron por completo el modelo uno por uno.

Cuando llegó Covid, durante los primeros meses, cuando la mayoría de las organizaciones sin fines de lucro tuvieron que cerrar, Mader y Harper desarrollaron una solución temporal: enviar cajas de calcetines y material de embalaje a los hoteles y otros lugares donde se ubicaba a las personas sin hogar. Luego, recogerían los paquetes y pagarían a los niños por su trabajo.

Unos meses más tarde, desarrollaron una forma de albergar el trabajo en su sede, que se divide en espacio de oficina y almacén, asegurándose de que hubiera un distanciamiento social aceptable. Por lo tanto, durante cuatro días a la semana, de tres a cinco personas remitidas a ellos por socios sin fines de lucro harían el trabajo de empaquetado y cumplimiento de pedidos.

Además, en esa época, Hippy Feet lanzó un programa de capacitación de seis meses destinado a enseñar habilidades laborales a los aprendices. Los socios sin fines de lucro brindan necesidades como un par de botas de trabajo y pases de autobús durante el primer mes. Hippy Feet también trabaja con dos organizaciones sin fines de lucro, que brindan viviendas de transición a jóvenes sin hogar.

La compañía ha empleado a un total de unas 160 personas y actualmente está ejecutando la tercera cohorte del programa de capacitación. “Mi logro más orgulloso es que hay jóvenes que alguna vez fueron personas sin hogar que tienen trabajos bien remunerados fuera del programa y Hippy Feet jugó un papel importante en su éxito”, dice.

Por supuesto, no todos los jóvenes superan el programa de capacitación de seis meses. Cuando alguien no aparece cinco veces, tiene que irse. «Tenemos que asegurarnos de brindar oportunidades a las personas que puedan beneficiarse», dice Mader.

En cuanto a la nueva línea de ropa, Mader calcula que proporcionará puestos de trabajo a siete personas, con la esperanza de que ese número crezca a medida que la empresa amplíe la cantidad de productos disponibles. El atuendo incorpora los diseños de Hippy Feet con el interés de Kendricks en los autos antiguos, junto con su propio estilo personal. Kendricks, quien es líder en el Comité de Justicia Social de los Vikings, ha estado profundamente involucrado con temas de pobreza y justicia social en la comunidad de Minnesota, según la compañía.

La mayoría de los ingresos de Hippy Feet provienen de las ventas en línea, pero una cantidad significativa proviene de un programa de calcetines personalizados, según Maher. También están en alrededor de 50 a 70 tiendas.

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