LUMMI ISLAND, Wash. – Con carteles pintados a mano con lemas como «¡Elimina el sexismo del menú!» y “El racismo NO es un ingrediente local”, unos 50 manifestantes se reunieron el viernes por la noche frente al Willows Inn, un restaurante de renombre mundial en esta pequeña isla cerca de la frontera con Canadá.

Los manifestantes, en su mayoría residentes de la isla, pedían la renuncia de Blaine Wetzel, el chef del restaurante, quien ha sido acusado por 35 ex empleados de crear un lugar de trabajo plagado de lenguaje homofóbico y racista, abuso verbal, sexismo y acoso sexual.

Wetzel, de 35 años, quien construyó su reputación promocionando los ingredientes prístinos de los Sauces como provenientes de Lummi y sus alrededores, también está acusado de engañar a los clientes, que pagan al menos $ 285 por la cena con impuestos y servicio, sin incluir bebidas, usando regularmente ingredientes comerciales y de supermercado, y ordenar al personal del restaurante que mienta al respecto.

Desde el 27 de abril, cuando The New York Times publicó un artículo detallando las acusaciones, que Wetzel negó en gran medida, no ha hecho declaraciones públicas.

Por eso, dijeron los manifestantes, y debido a que muchos de los cargos de acoso sexual provienen de mujeres que crecieron en la isla, el resentimiento local ha estallado contra la gerencia de los Willows: el Sr. Wetzel; Reid Johnson, el gerente desde hace mucho tiempo, que también permanece en su lugar; y Tim McEvoy, copropietario de la posada. Ninguno de los tres hombres respondió a la solicitud de comentarios sobre las protestas.

David Young, un organizador, viraba hacia adelante y hacia atrás en su velero en la bahía frente a la posada, sus velas tenían letras rojas gigantes que decían: «¿Puede 35 mentir?» y «Adiós Blaine y Reid». Dijo que las fallas en la rendición de cuentas hicieron necesaria la acción pública. “Es demasiado tarde para que cambien sus costumbres ahora”, dijo.

Los comensales del restaurante habían sido trasladados de la terraza al aire libre al comedor, y se habían colocado grandes cortinas negras, oscureciendo la bahía y sus famosas y espectaculares puestas de sol.

Cuando los clientes entraron en el estacionamiento, donde dos guardias de seguridad revisaron las reservas, algunos manifestantes gritaron «Vergüenza» y les preguntaron a los clientes si habían visto el artículo del Times. Una mujer en un automóvil dijo: «Sí» y continuó hacia el restaurante.

Aproximadamente dos horas después de la protesta, un hombre y una mujer salieron del restaurante y tuvieron un acalorado intercambio con los manifestantes, y el hombre gritó un improperio a la multitud. Algunos manifestantes les gritaron: «Disfruten de esa explotación» y «No tienen agallas». En respuesta, el hombre dijo: «Pruébelo», presumiblemente refiriéndose a las acusaciones en el artículo del Times.

Según tres personas que han trabajado en el restaurante y que solicitaron el anonimato por temor a las consecuencias profesionales, 10 miembros del personal, casi la mitad del total, renunciaron poco después de la publicación de ese informe; Se cancelaron cientos de reservaciones y los depósitos de esos clientes, generalmente del orden de $ 500, se reembolsaron sin comentarios.

Las empresas locales que fabricaban productos personalizados para Willows (Camber Coffee, la bodega Constant Crush y Wander Brewing) dijeron que habían terminado de inmediato sus colaboraciones.

Loganita Farm ha sido durante mucho tiempo la piedra angular de la afirmación del Sr. Wetzel de que cocinaba solo con ingredientes de Lummi Island. Aunque a menudo se refería a Loganita como «nuestra» granja, nunca ha sido parte de los Willows y es propiedad separada de Steve McMinn, un ex inversionista de Willows.

En una entrevista telefónica, McMinn dijo que simpatizaba con los ex empleados, pero que consideraba la protesta como «una tempestad en una tetera». Dijo que Loganita continuaría cultivando verduras para el restaurante. “Me gusta producir ingredientes locales y trabajos locales”, dijo.

Mary von Krusenstiern, la granjera principal, trabajó en la granja durante nueve años y ha vivido en la zona toda su vida. Aunque Loganita no estuvo implicada en ninguna de las acusaciones de abastecimiento, renunció unos días después de que se publicaran las acusaciones.

“Me sentí comprometida ética y moralmente por la asociación, y no quería quedarme sentada y esperar a que él renunciara”, dijo sobre el Sr. Wetzel. «No iba a estar en el lado equivocado de la historia en mi ciudad natal».

Una semana después del informe del Times, los Willows enviaron un comunicado a su lista de correo electrónico diciendo que el equipo estaba «entristecido» porque el lugar de trabajo había causado «estrés indebido»; que nunca se había denunciado ningún acoso sexual a los gerentes; y que sus esfuerzos de contratación, capacitación y recursos humanos habían mejorado en los últimos años. Pero como individuos, el Sr. Wetzel, el Sr. Reid y el Sr. McEvoy permanecieron en silencio.

La semana pasada, los tres hombres contactaron a los organizadores de la protesta y pidieron reunirse en persona. David Young, cuyo barco arrastró las velas en la protesta, dijo que el grupo se negó a reunirse con Wetzel y Reid, pero se sentó con McEvoy el domingo. Dijeron que describió en detalle los planes de la compañía para mejorar la transparencia, la rendición de cuentas y el apoyo de los empleados, pero no hablaron sobre pedirle a Reid y Wetzel que se vayan.

El sitio web de The Willows ahora tiene una sección de «Responsabilidad», que contiene un «Plan de acción en el lugar de trabajo 2021»; descripciones de las iniciativas de alcance comunitario de la posada; y una guía de abastecimiento que incluye a Costco entre sus docenas de productores locales.

Cuando el Sr. Wetzel se hizo cargo de The Willows en 2010, lo transformó de un restaurante y posada local a un destino global. Lo hizo en parte replicando muchos elementos de Noma, el elogiado restaurante en Copenhague donde el Sr. Wetzel trabajó durante dos años con el chef René Redzepi, desde su abastecimiento hiperlocal de ingredientes hasta sus delantales de cuero y su cultura culinaria de abuso verbal. Esa cocina, como muchas en el escalón más alto de la buena mesa, era entonces un lugar de trabajo notoriamente tóxico. Redzepi es uno de los pocos grandes chefs que ha reconocido su propio papel en ese abuso.

«Sé que he sido parte del problema», escribió Redzepi en un correo electrónico la semana pasada. «Mis problemas de ira han afectado a mi equipo y han sido parte de la disminución de la cultura de nuestra industria».

Pero, dijo, ahora se ha dedicado una década de esfuerzo consciente a hacer que las cocinas sean más equitativas y solidarias. «Decidí que no quiero ser parte de la transmisión de esto a otra generación».

Algunos de los manifestantes de Willows dijeron que, independientemente de quién esté a cargo, simplemente no hay lugar en la isla para un destino costoso para la élite mundial.

Una mujer cocinó salchichas y frijoles horneados frente al restaurante para los manifestantes, con un cartel que decía: “¿Quién necesita platos de $ 500? Salchichas gratis para TODOS «.

Sarah Perry, pediatra, vino con sus tres hijas, esposo y madre, que ha vivido en la isla durante 55 años. Dijo que tenía buenos recuerdos de haber trabajado en la posada cuando era adolescente, pero que la explotación de los empleados por parte de la dirección actual era «inaceptable».

“Para mí, la tragedia es que esto podría ser una hermosa simbiosis, realmente debería serlo y se ha convertido en un parásito”, dijo. «Simplemente están chupando cada cosa hermosa del lugar y no devolviendo de ninguna manera significativa que no tenga su marca por todas partes».

Julia Moskin informó desde Nueva York y Hallie Golden desde Lummi Island, Washington.

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