En 1982, el economista Mancur Olson se propuso explicar una paradoja. Alemania Occidental y Japón sufrieron una devastación generalizada durante la Segunda Guerra Mundial, pero en los años posteriores a la guerra ambos países experimentaron un crecimiento económico milagroso. Gran Bretaña, por otro lado, salió victoriosa de la guerra, con sus instituciones más intactas y, sin embargo, inmediatamente entró en un período de lento crecimiento económico que la dejó rezagada con respecto a otras democracias europeas. ¿Qué sucedió?

En su libro «El ascenso y la decadencia de las naciones», Olson concluyó que Alemania y Japón disfrutaron de un crecimiento explosivo precisamente porque sus antiguos arreglos se habían interrumpido. La devastación en sí y las fuerzas de la ocupación y reconstrucción estadounidenses desalojaron a los grupos de interés que habían frenado la innovación. Los viejos patrones que sofocaban la experimentación fueron barridos. La disrupción abrió espacio para algo nuevo.

Algo similar puede estar sucediendo hoy. Covid-19 ha interrumpido la vida diaria de los estadounidenses de una manera que pocas emergencias lo han hecho antes. Pero también ha sacudido las cosas y ha despejado el camino para un auge económico y un resurgimiento social.

Millones de estadounidenses sufrieron graves pérdidas y ansiedad durante esta pandemia, pero muchos también usaron este tiempo como un período de preparación, para que pudieran salir disparados cuando las cosas se abrieran. Después de décadas de desaceleración del dinamismo empresarial, en 2020 se iniciaron 4,4 millones de nuevas empresas, un récord moderno con mucho. Un informe de Udemy, un proveedor de cursos en línea, dice que el 38 por ciento de los trabajadores recibió capacitación adicional durante 2020, en comparación con solo el 14 por ciento en 2019.

Después de décadas en las que el consumo tuvo preferencia sobre los ahorros, los estadounidenses ahorraron billones de dólares en 2020, reduciendo la carga de su deuda a mínimos no vistos desde 1980 y colocándose en una posición para gastar generosamente a medida que se abren las cosas.

Sin embargo, los cambios más importantes pueden ser mentales. A la gente se le ha recordado que la vida es corta. Durante más de un año, muchos experimentaron rutinas diarias de ritmo más lento, más arraigadas, más domésticas. Millones de estadounidenses parecen dispuestos a cambiar de vida para estar más en contacto con sus valores.

La economía ya ha despegado. Se espera que el crecimiento económico global sea superior al 6 por ciento este año, y se espera que el fuerte crecimiento dure al menos hasta 2022. A fines de abril, Tom Gimbel, quien dirige la firma de contratación y dotación de personal LaSalle Network, dijo a The Times: “Es el mejor mercado laboral que he visto en 25 años. Tenemos un 50 por ciento más de vacantes ahora que antes de Covid «. Los inversores están invirtiendo dinero en nuevas empresas. Durante el primer trimestre de este año, las nuevas empresas estadounidenses recaudaron $ 69 mil millones, un 41 por ciento más que el récord anterior, establecido en 2018.

Esta era de nueva creación ya parece estar reequilibrando la sociedad de al menos tres formas:

Primero, el poder ha comenzado a pasar de los empleadores a los trabajadores. En marzo, la fabricación estadounidense, por ejemplo, se expandió al ritmo más rápido en casi cuatro décadas. Las empresas están desesperadas por nuevos trabajadores. Entre abril de 2020 y marzo de 2021, el número de desempleados por apertura se desplomó de 5 a 1,2.

Los trabajadores están en el asiento del conductor, por ahora, y lo saben. La «tasa de abandono», es decir, la cantidad de trabajadores que renuncian a sus trabajos porque confían en que pueden conseguir uno mejor, es la más alta en dos décadas. Los empleadores están aumentando los salarios y los beneficios para tratar de atraer a los trabajadores.

En segundo lugar, parece haber un reequilibrio entre las ciudades y los suburbios. Covid-19 aceleró las tendencias que habían estado en marcha durante algunos años, con personas que se mudaban de las grandes ciudades como Nueva York y San Francisco a los suburbios y a lugares rurales como Idaho y el Valle de Hudson en Nueva York. Muchos se están mudando para conseguir trabajo o por problemas económicos, pero otros dicen que se mudaron para poder tener más espacio, llevar una vida más lenta, estar más cerca de la familia o interactuar más con sus vecinos.

Finalmente, parece haber un reequilibrio entre el trabajo y la vida doméstica. El economista de Stanford, Nicholas Bloom, espera que incluso cuando termine la pandemia, el número de días laborales que se pasan en casa aumentará al 20 por ciento desde el 5 por ciento en la era prepandémica.

Si bien esto ha aumentado la presión sobre muchas mujeres, millones de estadounidenses que podían trabajar de forma remota descubrieron que les gustaba estar en casa, cenar todas las noches con sus hijos, sin molestarse con el viaje. Al parecer, nos estamos volviendo una sociedad menos obsesionada con el trabajo y más doméstica.

En 1910, el educador Henry Van Dyke escribió: «El espíritu de América es más conocido en Europa por una de sus cualidades: la energía». Esa energía pareció desvanecerse en los últimos años, a medida que los estadounidenses se mudaban menos y comenzaban nuevos negocios con menos frecuencia. Pero el desafío de Covid-19 ha provocado un gran dinamismo, movimiento e innovación. Las tasas de productividad laboral se han disparado recientemente.

Los estadounidenses están buscando formas de ganar más dinero mientras viven vidas más conectadas. Joel Kotkin, profesor de estudios urbanos en la Universidad Chapman, señala que a medida que la población estadounidense se dispersa, es muy probable que se reduzcan las brechas económicas y culturales entre las ciudades costeras y las comunidades del interior. Y, dice, a medida que más y más inmigrantes se establecen en áreas rurales y pueblos pequeños, su presencia podría reducir el nativismo y aumentar la competitividad económica.

Las personas están cambiando su vida personal para abordar problemas comunes: la soledad y la pérdida de comunidad. Nadie sabe adónde nos llevará este viaje nacional de descubrimiento, pero el viaje ha comenzado.

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