Hace unos cinco años tuve la suerte de acompañar a un grupo de empresarios de robótica del Reino Unido en una misión comercial patrocinada por el gobierno a California. En realidad, fue más un ejercicio de investigación. Desde San Diego hasta el Área de la Bahía, los fundadores británicos visitaron fábricas y laboratorios de investigación, se reunieron con inversores de capital riesgo y hablaron con analistas sobre las perspectivas de una industria que parecía requerir una gran cantidad de fondos de capital.

Me quedé con la impresión de que los pioneros de la robótica de Gran Bretaña tenían una especie de montaña que escalar en términos de llevar sus productos al mercado. Sí, hubo una gran cantidad de actividad empresarial en el Reino Unido en este sector, gran parte de ella centrada en Oxford, Cambridge y la región de Bristol / Bath, pero el ecosistema de financiación y apoyo que ayudaría a llevar un negocio del laboratorio a un nicho viable en el el mercado no estaba realmente en su lugar.

Las cosas han mejorado desde entonces, pero si bien la inteligencia artificial y el aprendizaje automático ocupan un lugar destacado en la lista de prioridades de los inversores, la robótica en sí rara vez se menciona como un «sector caliente» para la inversión de capital. Así que cinco años después, algo ha cambiado. ¿Pueden las empresas de robótica del Reino Unido acceder al efectivo de capital riesgo que necesitan para crecer y prosperar?

Bueno, quizás haya más de una ruta al mercado.

Con sede en Blyth, en el noreste de Inglaterra, Tgrupo harsus fabrica un sistema de robótica a medida para una variedad de clientes que incluye supermercado / servicio de entrega en línea, Ocado, British Telecom y 3M. Según su propia leyenda, la compañía comenzó como un negocio de chapa metálica antes de evolucionar hacia algo mucho más sofisticado y liderado por la tecnología. Hasta la fecha, Tharsus no ha necesitado acceder al efectivo de VC.

Entonces, cuando me reuní con el CEO y accionista único, Brian Palmer, estaba ansioso por descubrir cómo la compañía había pasado de golpear metales al diseño de sistemas robóticos avanzados.

Diversificación

Resulta que la empresa siguió una ruta bastante complicada hacia la robótica después de diversificarse desde la chapa metálica. “Creamos una empresa llamada Tharsus Vision”, dice Palmer. «Se centró en la publicidad exterior».

Después del éxito inicial, resultó ser un mercado difícil y uno que se vio afectado negativamente por la gran crisis financiera y el auge de Internet. “Decidimos reinventarnos y convertirnos en una consultora”, dice Palmer.

Era una consultoría que combinaba habilidades de diseño y fabricación. Quizás sorprendentemente, la experiencia acumulada en la industria de la publicidad exterior demostró ser notablemente transferible a la creación de lo que la empresa llama “máquinas estratégicas”. “Si averías un sistema robótico, tienes motores, controles y sensores. Estábamos trabajando con estos cosas en el mercado de la publicidad exterior ”, dice Palmer.

Sin embargo, ha habido una evolución considerable. Los sistemas que alguna vez fueron eléctricos en el núcleo ahora están impulsados ​​por software y se han reclutado expertos en campos como las matemáticas y la inteligencia artificial en el equipo. La filosofía de la empresa, sin embargo, es relativamente simple. “Nuestro enfoque es crear máquinas que impulsen el éxito comercial”, dice. «Eso se alinea con nuestros clientes».

Sin dibujar, Tharsus se ha abierto camino de manera efectiva, financiando su propio desarrollo. “Estamos en un mercado en expansión”, dice. «Invertimos mucho en construir para el futuro».

La próxima ola

Como él lo ve, la próxima ola de robótica se centrará en la prestación de servicios. “Empecé en Nissan y Ford”, dice Palmer. “Los robots entonces, y todavía están allí, estaban soldando y pintando. Pero el verdadero cambio en la robótica está en la propuesta de servicios. Estamos ayudando a las empresas a desarrollar nuevos servicios y niveles de servicio ”.

Cita el ejemplo de Ocado. La empresa utiliza un enjambre de robots, desarrollados para la fabricación en asociación con Tharsus para acelerar el movimiento de mercancías en los almacenes y, por lo tanto, entregar más rápido a los clientes. Por lo tanto, el objetivo es ofrecer un mejor servicio en lugar de simplemente automatizar tareas y reemplazar humanos. Como lo ve Palmer, la robótica respaldará las entregas de la empresa de principio a fin. Palmer enfatiza que el objetivo de estos robots no es reemplazar puestos de trabajo.

Gran Bretaña industrial

Blyth, donde tiene su sede la empresa, se encuentra en el corazón del noreste de Inglaterra, un área probablemente más conocida por industrias tradicionales como la minería del carbón y la construcción naval. ¿Es esta una buena ubicación para una empresa de robótica?

Bueno, es un caso de columpios y rotondas. Como lo ve Palmer, realmente no hay un mercado local. La mayoría de los clientes de Tharsus se encuentran a cientos de kilómetros de distancia. Pero hay una gran ventaja. “Hemos tenido Nissan en el área durante muchos años, hace 30 años la planta de Nissan era un campo verde. Ahora se ha construido un enorme ecosistema a su alrededor «. Para una empresa como Tharsus, eso significa que las habilidades están disponibles localmente.

Con una facturación de 80 millones de libras esterlinas el año pasado, Tharsus ha demostrado que es posible construir una empresa de robótica próspera, aunque durante unos diez años, sin el respaldo de VC. Sin embargo, hay apoyo no accionario de Tech Nation’s Cincuenta futuros, una iniciativa para acelerar el crecimiento de las empresas de tecnología. Al trabajar con una variedad de empresas en sistemas para mejorar sus servicios, Tharsus tiene como objetivo mantener su impulso de crecimiento.

El énfasis en permitir un mejor servicio es quizás un indicador del futuro para las nuevas empresas y las empresas en etapa inicial que trabajan en este campo. El despliegue de robots a menudo se considera puramente en términos de productividad, por ejemplo, máquinas de la línea de producción que pintan más rápido que los humanos o carros autónomos que liberan al personal en residencias y hospitales. Pero desde sistemas basados ​​en software que ofrecen asesoramiento de servicios financieros en línea hasta vehículos de entrega autónomos, tecnologías que van desde inteligencia artificial hasta sistemas de control avanzados, la robótica puede brindar servicios que antes no estaban disponibles.

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