Para el verano, cerró la mitad de la tienda y planeó una expansión. Aserrín mezclado con incienso mientras derribaba paredes, levantaba el techo, transformaba el hueco de un ascensor en una oficina y reubicaba la caja registradora debajo de las escaleras. Su inquilino del segundo piso, Walm N’Dure, amplió el gimnasio que corre hasta el techo, configurando un recorrido de escalada repleto de redes y un toldo retráctil.

«Siempre ha sido una pelea, de altibajos, muchos contratiempos», dijo George. «A pesar de todo eso, siempre nos levantamos».

El Sr. George nunca esperó vender artículos de orfebrería. Nacido en Tobago, creció andando descalzo y durmiendo en el suelo. Su abuela era analfabeta y su educación formal terminó después del quinto grado. A los 17, emigró al este de Nueva York con su madre, Brenda, y su hermano gemelo, Derrick. Fue una transición difícil. Una mañana, el Sr. George se despertó con un resfriado y le dijo a su madre que saldría a buscar hierbas en un arbusto, el lugar al que solía ir para los métodos de curación natural, y hervirlas.

Ella rió.

«Tengo que llevarte a una farmacia», dijo.

«¿Qué hay en una farmacia?» él dijo.

«Medicina», dijo.

Trabajó como soldador hasta que sufrió un deslizamiento de disco en la espalda. Encontró un propósito en vender libros en las aceras de Manhattan antes de ahorrar dinero para abrir una librería al otro lado del Hudson. Su primera tienda fue en Branford Place, donde desarrolló una reputación de reservado. El día de pago, Masani Barnwell, una maestra de jardín de infantes en Newark, entró a comprar libros para los estudiantes de su salón de clases con personajes que se parecían a los niños de su salón de clases. Quería que se inspiraran y compró copias de la serie del autor Fred Crump, que vuelve a contar cuentos de hadas tradicionales con personajes negros. Vio un lado diferente del Sr. George.

«No era tan maldito callado», dijo. «Se me acercó».

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