Teníamos ganas de llegar más allá de lo que el mundo de la investigación te permite

FRANCISCO PALAO. Director general de IActive

 

Francisco Palao es, con 29 años, director general de IActive, una spin-off de la Universidad de Granada del sector de la inteligencia artificial que ya emplea a más de 30 trabajadores. Ahora preparan su desembarco en Estados Unidos.

– Son la primera spin-off participada por la Universidad de Granada…
– Si, la Universidad ha tomado participación en la empresa. Los socios fundadores somos cinco y tres de nosotros dimos el salto definitivo a la empresa, abandonando nuestro puesto en la Universidad y recientemente otro de ellos, profesor titular, ha dado el salto a la empresa gracias a una excedencia de 5 años. Nos decidimos porque teníamos ganas de llegar más allá de lo que el mundo de la investigación te permite. Queríamos desarrollar un proyecto de futuro y que no se quedase en un cajón, sino que saliese a la calle y lo utilizase la gente.

– Han tenido exitosas rondas de financiación. Además de un importante apoyo de las administraciones públicas, ¿han conseguido también inversores privados?
– El apoyo por parte de la Administración pública siempre ha sido muy fuerte, y no sólo en términos económicos. En la primera ronda, más orientadas a la I+D y al desarrollo de productos, fue la Administración quien nos apoyó con 500.000 euros. Pero en la última ronda, en la que obtuvimos 3 millones, que ya tenía un objetivo claro de expansión comercial e internacionalización, además de la pública (como el CDTI, el Fondo Jeremie de la Junta de Andalucía, e Invercaria) también obtuvimos apoyo de Caja Granada.

– ¿Cree que están bien orientadas estas ayudas?
– Yo pienso que en el tema público hay un gran apoyo. Lo que si es difícil es obtener financiación privada. En otros países la inversión privada en start-ups tecnológicas es mucho mayor. De hecho yo veo convocatorias para este tipo de empresas que quedan parte del presupuesto sin asignar porque no se presentan empresas. Y eso a veces ocurre porque se exige financiación privada que es muy difícil de conseguir. Yo creo que ahora la pública tiene el objetivo de intentar fomentar la inversión privada en I+D, y por eso exigen una coinversión y es importante que sea así.

– ¿Cree que hay cultura emprendedora en la universidad española o queda mucho camino por recorrer todavía?
– Yo creo que no la hay, desgraciadamente, pero que podría haberla. En España no tenemos nada que envidiar a nadie en cuanto a talento, capacidad y conocimiento y que hace falta más confianza y más empuje. Yo espero que poco a poco los universitarios vayan cogiendo confianza y vayan creando empresas, porque hay mucho talento en la universidad y mucha investigación muy útil para el mercado que se podría transferir y que se queda aí. Yo creo que la juventud española tiene una gran capacidad que tenemos que explotar y posiblemente esté ahí una salida a esta situación económica.

De todas formas me gustaría lanzar un mensaje de optimismo porque estamos en un momento en que es muy importante que la gente emprenda y que se invierta en nuevos proyectos, hace falta una confianza por ambas partes, por el emprendedor y por el inversor. Eso sí, es fundamental hacerlo desde una perspectiva global.

– Sus clientes, a tenor de la información de su web, son fundamentalmente administraciones. ¿Se han especializado en este campo o es una situación coyuntural?
– A día de hoy gran parte de nuestros clientes son administraciones. El motivo fundamental es porque desde la universidad hemos desarrollado una investigación aplicada y efectuábamos prototipos reales y estos normalmente se hacían para administraciones, por eso al principio nuestros segmentos de mercado eran casi todos de la Administración. Ahora estamos ya trabajando para sectores privados, como el sector financiero. Y sobre todo a partir de ahora, con el proceso de internacionalización en el que estamos inmersos, muchos de los segmentos, como la sanidad, en el extranjero ya son clientes privados.

– Precisamente podría contarnos sus planes a corto y medio plazo…
– Estamos ahora desarrollando el plan de internacionalización y comenzaremos a corto plazo porque es uno de los objetivos prioritarios de la empresa.

– ¿Cuáles son las áreas geográficas que más le interesan?
– Nuestro objetivo es Estados Unidos, porque lo más importante no es la distancia, sino dónde está el mercado más fuerte y en tecnología Estados Unidos es fundamental. En Silicon Valley está el mayor cluster de compañías tecnológicas del mundo y es ahí donde podemos encontrar socios tecnológicos y comerciales que nos hagan tener escalabilidad a nivel global.

– ¿Van en parte a buscar capital?
– Si fuera necesario si, proque allí el capital riesgo es muy fuerte, pero el objetivo prioritario no es la financiación sino el crecimiento, y sobre todo buscar clientes.

– ¿Cómo cree que está el sector de la inteligencia artificial en Europa?
– La realidad es que a día de hoy en el área y las tecnologías con las que nosotros trabajamos hay muy poca competencia, es muy incipiente y por eso es el momento de ir a Silicon Valley, porque allí están los nº1 del mundo y debemos ir antes que otros. Pero más importante que el sector es el mercado, dónde está nuestro cliente. En Estados Unidos hay un mercado potencial muy fuerte. Por ejemplo en sanidad el mercado es extremadamente grande, por lo que tenemos mucho desarrollo a nivel de clientes.

– Para ustedes son prioritarias las aplicaciones para el entorno sanitario, ¿no?
– Sí, la sanidad es un mercado por el que vamos a apostar muy fuerte porque estamos teniendo muy buena respuesta del mercado y porque hay un gran hueco por cubrir.

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